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“鬼子六”奕訢交办的第一件洋务

奕訢是道光帝的六皇子,由于他思想较为开放,懂得与洋人打交道,所以,有关与洋人的外交谈判、办理洋务诸多事宜都是他一手主持,因此得了个外号 “鬼子六”。刚刚接到委任状的李泰国却压根不把当今皇上的亲弟弟当回事,非但拒绝北上,还以回国养伤为由溜之乎也。离开上海前,委派更加年轻的赫德署理总税务司,前往北京听候恭亲王的差遣。

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“江苏”号军舰

  1862年,又是一个春天,身在南威尔士的李泰国收到了赫德请他筹买西洋船炮的信件和3万英镑的第一笔汇票。毕竟,他仍然是“才大心细”并且拿着高薪的中华帝国海关总税务司。这封飘洋过海历时1个半月的短笺来得正是时候,与李泰国建立一支海关缉私舰队的想法不谋而合,“此项轮船现在自以先剿金陵等处发逆为要,贼平之后,即可以为巡辑私贩之用。”

  眼见他的设想就要实现,原本应该高兴的李泰国却五味杂陈。这个海关外籍税务司制度的始作俑者回到英国后,虽牢牢抓住总税务司职位,但各口海关却落在署理总税务司赫德手中。他就像一颗无根之树,而赫德却趁机“极力经营海关,冲淡李泰国在海关的事迹”,越发地根深叶茂了。

  这等好事岂能让老部下专美?李泰国手中的鹅毛笔,尽情地在复信中宣泄着他此刻的心绪,“你不要把恭亲王同意购置舰船一事,完全归功于你的努力。关于此事,以往我曾经屡次向中国高级官员建议!”与此同时,一个大胆的计划也在李泰国的脑海中成型,为什么不借助这个天赐良机,把这只舰队置于一个听命于己的英国军官统率之下呢?这样的做法也符合英国利益,对女王陛下来说,最重要的在于支配中国的军事力量,尤其是它的舰队!

  事不宜迟,李泰国的当务之急是物色一个人选——先组织一支舰队,再统率这只舰队。他第一个想到的,便是曾经共患难的皇家海军上校谢立德·阿思本(Sherard  Osborn)。这位英国远东舰队“狂暴”号旗舰舰长,曾参加过两次侵华鸦片战争。“在1858年的战役与随后的谈判,以及这年底为期六周的长江之行中,两人共事,交往甚密”。彼时,阿思本指挥“狂暴”号送英国全权公使额尔金从上海溯江而上,李泰国作为翻译随行。闯入南京江面后,遭到长毛的猛烈炮击,狼狈逃窜。原来,太平天国建立了自己独立的海关,“通商务要凛遵天令!” 英舰拒不接受“天海关”检查,岂有不遭炮轰之理?

  阿思本欣然从命。且不论两人在战火中结下的友谊,也不说可以率领舰队一雪前耻,就单凭李泰国亲口许下的3000英镑年俸,这种诱惑就不是一般人所能抗住。

  舰队计划是那么的激动人心,但操作起来却是一项极其复杂的系统工程。内阁、外交部、海军部、殖民部、内务部以及法律专员的支持,一个都不能少!聘任皇家海军军官,要申请女王许可证;购置舰船及募员,要通过枢密院敕令;装配火炮弹药,要获得陆军部许可。终于,在李泰国苦口婆心的游说下,在阿思本招兵买马的奔走中,这只由“欧洲人指挥的中国小舰队”一天天地丰满起来。当然,千万别忘了“鬼子六”通过赫德转来的一系列亲王指示和一笔笔银票。

  1863年3月5日,李泰国离开英国返华,踏上他的卷土重来之旅。这一天,正是这只舰队内首屈一指的“江苏”号军舰下水的日子。而到了夏天,“李泰国——阿思本舰队”才集结完毕,从利物浦港升火起锚,绕过好望角,驶向那生死未卜的遥远东方。

  • 责任编辑:陈永

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