今日新闻:恐龙为何称霸中生代

2013-05-09 16:19:57  来源:大公网

  大公网5月9日讯 据《今日新闻》报道,中生代从距今两亿五千万年前延续到六千五百万年前,这段漫长的时期常被人称做“恐龙的时代”。从前我们总认为,这类强悍的爬虫类之所以有办法宰制地球,全凭牠们一身的蛮力。然而五十年前的一项发现却彻底颠覆了这种观点。

  当年发现的是已知最早期的大型恐龙,称为艾雷拉龙(Herrerasaurus,又译黑瑞拉龙)。近几年又有化石纷纷出土,为这项论据增添分量:恐龙并不是凭过人的力量取得主宰优势。如今看来,牠们的成功不过就是侥幸罢了。

  最古老的“大”恐龙

  要查出恐龙如何崛起向来不容易。从1800年代开始,人们就开始发现三叠纪(中生代第一个纪)的物种。然而当时发现的生物,包括两足式的肉食性腔骨龙(Coelophysis,又译虚形龙)和颈子很长的杂食性板龙(Plateosaurus),大都生存於三叠纪晚期的後段,距今约两亿一千万年。这类动物的体型都相当大,身长起码三米,颅骨构造复杂,显示牠们在恐龙族谱中属於比较“先进”的成员。由於长久以来始终找不到更古老的原始恐龙,我们很难厘清牠们在演化最早的阶段究竟发生了什麽事情。

  直到1963年发现了艾雷拉龙,我们才得以一窥恐龙早期岁月的若干内情。当时由阿根廷古生物学家奥斯瓦多?雷格博士(Osvaldo Reig)领导的研究团队,前往阿根廷西北部伊斯基瓜拉斯托(Ischigualasto)研究一只非常古老的恐龙残骸。最先瞧见那批化石的当地农人名为维多利诺?艾雷拉(Victorino Herrera),雷格於是把这种动物命名为艾雷拉龙。那批遗骸源自三叠纪晚期的前段,年代距今约两亿三千万年。雷格判断艾雷拉龙是种掠食动物,然而遗骸不够完整,他没有把握能重建牠的相貌和生活形态。

  後来在1988年,美国芝加哥大学的保罗?塞雷诺博士(Paul Sereno)和同事在同个地方重新考察,又发现了一批艾雷拉龙标本,这次的化石状况比上一批好多了。幸亏有这批发现,我们才知道艾雷拉龙是两足式,口鼻狭长,还有让猎物很难逃脱的“後弯”长牙,以及有五根指头的前掌,其中内三只还带爪(像大型耙子)。牠体型很大,可达4.5米(约莫大型汽车的长度),体重则可能有两百公斤。

  如今艾雷拉龙依然是我们所知最古老的大型恐龙。和侏罗纪与白垩纪(中生代较晚的两段时期)的恐龙相比,4.5米完全称不上大。不过比起三叠纪晚期前段的其他恐龙,艾雷拉龙可算是个巨无霸。

  拳头最大的其实不是牠?

  到了1991年,塞雷诺和同事又在伊斯基瓜拉斯托发现了另一种恐龙,後来命名为始盗龙(Eoraptor)。牠的模样和典型的三叠纪恐龙就像多了。我们如今的确认识了许多三叠纪的物种:牠们全都体格轻盈,身长不及两米;多数肯定是杂食性,在低矮树丛间觅食,大半时间都不见踪影。这些出土的羞怯物种分属恐龙族谱的不同支系,因此我们可以确定,早期恐龙多半体型娇小且生性低调。

  这批早期恐龙在三叠纪可不孤单。恐龙属於爬行动物的一个主要类群,也就是主龙类(archosaur)。主龙类在三叠纪早期分成两个分支,一支演变成恐龙,後来再变成鸟类;另一支则演变成鳄类和牠们的近亲。这两个主龙支系分别称为“鸟系”和“鳄系”。生存於三叠纪的鳄系主龙有些是顶级掠食者。牠们的身长超过5米,能攻击、打赢艾雷拉龙之类的动物。事实上,许多鳄系主龙演化出的身形和生活型态很像是五千多万年後才出现的恐龙。

  这个时期还有哺乳类的祖先合弓类(synapsid,又译单弓类)出没,包括体表覆毛、形似哺乳类的小型动物,长了獠牙、体型像猪的草食性动物,还有体型似獾或老鼠的杂食性与肉食性动物。

  二十世纪大半时期,大家都相信恐龙的竞争力胜过鳄系主龙和合弓类。那时世人的想法是,三叠纪各门派的动物为了抢夺优势地位,在旷野上肉搏争斗,而恐龙凭着牠们的直立长腿、带爪前掌和充沛精力,在这场演化军备竞赛中胜出。於是鳄系主龙只能弃守陆地主权,成为永远屈居於沼泽、湖泊的鳄鱼。

  然而新的发现描绘出的景象却比这还复杂。“恐龙比其他主龙类和合弓类动物更特别”的主张似乎不再真确。生性羞怯的早期恐龙并没有快速演化成战斗机器。

关键字: 恐龙 中生代 称霸
责任编辑: 孟浩
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