华人数学家单挑“孪生质数”

2013-05-19 04:25:05  来源:大公报

  图:5月14日,权威科学杂誌《自然》(Nature)在线报道了张益唐的证明/网络截图

  【本报讯】自1900年德国数学家希尔伯特(David Hilbert)提出“孪生质数猜想”以来,这个与“黎曼猜想”、“哥德巴赫猜想”并列为数学界的“世纪大难题”,一直未为数学家们推论解决。但近日在美国新罕布什尔大学任教的华人数学家张益唐,却在“孪生质数猜想”这个难题上取得了重大突破,甚至有人认为其影响将超过中国数学家陈景润的“1+2”证明。“张益唐”这个名字在数学界“一夜成名”。

  据中国青年报报道:5月14日,权威科学杂誌《自然》(Nature)在线报道张益唐证明了“存在无穷多个之差小于7000万的质数对”,这一研究随即被认为在“孪生质数猜想”这一终极数论问题上取得了重大突破,甚至有人认为其对学界的影响将超过陈景润的“1+2”证明。

  尽管这次张益唐的发现未完全证明“孪生质数猜想”,《自然》的报道还是称其为一个“重要的里程碑”。根据加拿大滑铁卢大学统计与精算学系助理教授王若度的说法,世界顶级数学期刊《数学年刊》(Annals of Mathematics)将准备接受张益唐作出证明的这篇文章,审稿人还评价“其证明是对的,并且是一流的数学工作”。

  年近6旬名不见经传

  在此之前,“年近6旬”的张益唐在数学界可以说是个名不见经传的人。除了这篇《自然》报道,不管是通过哪种搜索引擎,都很难找到有关“张益唐”个人的信息。

  与张益唐同为恢復高考后北京大学数学系的第一批学生,美国普度大学数学系教授沈捷表示,张益唐对数字“极其敏感”,能把大学同班同学的出生日期背得“滚瓜烂熟”,并在每个人过生日时发去一封祝福邮件。但沈捷发现,七八年前再没收到过张益唐的生日祝福。

  然而,在5月15日沈捷和夫人就张益唐在孪生质数方面取得的突破向他发去邮件道贺后,隔一天张益唐突然回覆邮件,里面只有一个单词:“谢谢”。

  执著于攻克大难题

  自张益唐从北大硕士研究生毕业,1992年在普度攻读博士学位后,是沈捷眼中张益唐最难熬的一段时间,“找工作四处碰壁,就因为没做出短期的好成果来。”张益唐这位数学研究者后来去干了什么,则鲜为人知,甚至“连他现在是哪国国籍我都不知道”,沈捷说。

  即使是在衡量基础研究的论文阵地上,张益唐也显得异常“低调”─在国际数学领域重要的检索系统Zentralblatt MATH数据库中,他名下只有两篇文章。张益唐的另一名同班同学、著名作家王小东说:“他就是执著于攻大难题,不肯干小的。”

  “我其实是个害羞的人”

  当时,曾任他们数学系主任的著名数学家丁石孙“非常看重张益唐”,并“力邀他回北大”,但张最终还是没回来。沈捷后来了解,“有人说他是要面子,我觉得他是不甘心,自己觉得没做成一些成绩就回国,太不甘心。”

  沈捷表示,张益唐并非陈景润式“性格孤僻”的数学家,“在我看来,他除了太痴迷于数字,其他和我们都一样。”事实上,在今年5月1日,新罕布什尔大学在其官网登出张益唐要发表“孪生质数”这一成果的消息,上面写?:经过多天数学界的持续关注,张益唐更愿意回到他此前“不为人所注意”的状态,并引述他的话说:“我其实是个害羞的人。”

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