中大揭巨型恆星诞生奥秘

  图:NGC6334猫掌星云\图片来源:Sarah Willis,哈佛─史密松天体物理中心

  【大公报讯】香港中文大学物理系教授李华白及其研究小组花了近十年时间,研究及观察形成巨型星体之星云,首次揭示星云中的磁场(Magnetic Fields)对星体的形成有不可或缺的影响。有关研究结果获国际顶级科学杂誌《自然》刊登,预计此研究成果将颠覆天文学界一贯以来有关星体形成之理。

  权威科学杂誌刊登

  过去一个世纪,科学家对星体的生命周期的认识突飞猛进,但对星体的形成之理仍然一知半解,这也是李教授及其研究小组竭力寻找的答案。与地球相距约5500光年、位于天蝎座之处,是最接近地球的巨型星云,名为NGC6334,又称为猫掌星云(Cat's Paw Nebula)。李华白及其团队花了近十年时间,收集该星云的数据并致力绘製磁场的形态,以研究星云的形成、分裂及星云核心(星体孕育之处)的形成。

  《自然》期刊评审员指出:“以往恒星形成的理论模拟(Theoretical Simulations)中常常忽略了磁场,本研究结果却证明磁场于各尺度下对星云的塌缩有关键的影响,是一项非常重要的发现。”

  测量磁场的强弱看似易如反掌,实则难比登天。李华白等人另闢新径,建立一个创新的简易磁量估算法。参与此研究的中大研究院一年级生、杨振宁奖学金得奖者袁嘉豪表示:“因气体收缩极不均匀,垂直于平均磁场方向之重力和磁张力必需接近平衡。”

  另一重要成员,德籍博士后研究员Dr. Frank Otto利用电脑模拟技术成功证明以上假设。要证明磁场动态对星体形成的重要性,磁场强度如何随星云密度改变是一个重要指标。是次研究结果首次显示,形成巨型恒星的星云中,磁场约与星云密度的0.4次方成正比,进一步证实星云塌缩和分裂是由磁场控制。

责任编辑:大公网

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