科学家发现太阳系外“最重要行星”离得还不远

    发现GJ1132b的MEarth-South小型望远镜

  新华网电(记者李宓)美国科学家11日报告说,他们在太阳系边上的星系、距地球只有39光年远的地方发现了一颗与地球高度相似的行星。

  德雷克·戴明是美国马里兰大学的天文学家。他在英国《自然》杂志上报告说,这颗名为GJ1132b的行星是迄今发现的太阳系外行星中“最重要”的一颗。

  据介绍,这颗行星仅比地球大16%,成分和地球一样也是石头和金属,不过上面不太可能有生命存在。因为该星系的“太阳”只有我们太阳大小的五分之一,该行星的公转距离只有140万英里,每1.6个地球日(38.4小时)就完成公转一周。

  由于离其主恒星太近,这颗行星表面的温度达到了华氏500度(摄氏260度),和家用烤箱的最高温度设置差不多。麻省理工学院卡弗里天体物理及空间研究学院的扎克利·汤普森表示,在这种温度下,液态水不可能存在于行星表面,但该行星可能仍然有大气层。

  汤普森介绍说,科学家们目前猜测这颗行星和我们的金星非常类似。

  研究人员很快就会找到答案,因为这将是第一颗可以观测到大气层的太阳系外布满岩石的行星。

  他解释说,GJ1132b是通过哈佛大学在智利的MEarth-South天文台的八架16英寸天文望远镜发现的,这些望远镜专门用来寻找与地球相似且在太阳系临近星系的地外行星。16英寸的天文望远镜属于小型望远镜,研究人员的方案就是,如果能用小型望远镜发现,就可以继续用大型望远镜深入研究细节。

  研究人员最早在2014年5月发现了GJ1132b。

  当时,他们在一颗明亮的红矮星上注意到了一个小点,说明可能是有一颗行星经过挡住了些许光亮。

  你可能觉得这些望远镜不够大,研究人员怎么计算出这颗行星的各种数值呢?

  首先,通过这颗行星每次在某一点掠过主恒星时、恒星光亮变暗的程度计算出其大小;通过观察主恒星上暗点出现的频率可以计算出行星的公转周期。科学家还能通过公转周期计算出行星与主恒星间的距离,进而估算出行星表面的温度。

  如何计算行星的质量?天文学家会通过“恒星晃动侦测法”。

  因为行星会对主恒星有相对轻微的重力拉扯作用,让恒星出现晃动,通过计算恒星晃动的程度,就能计算出行星的质量。

  研究人员目前希望通过大型望远镜对这颗行星进行进一步研究。其中,他们对2018年10月即将发射升空的詹姆斯·韦伯太空望远镜尤为期待。这架由美国宇航局、欧洲航天局和加拿大航天局联合研发的红外线太空望远镜,是哈勃太空望远镜的继任者,口径达到6.5米,通过红外波段对宇宙进行观测,以帮助科学家进一步了解宇宙的结构。


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责任编辑:tkphumm

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